远古智人16万年前已经登上青藏高原

衡水视线 孟含琪 2019-05-09 02:09:34
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  远古智人16万年前已经登上青藏高原
“夏河人”化石研究成果发表,我国科学家短期内再次刷新青藏高原人类活动历史纪录

远古智人16万年前已经登上青藏高原

  被发现的“夏河人”颌骨化石。受访者供图

远古智人16万年前已经登上青藏高原

白石崖溶洞2018年发掘现场。受访者供图

  带着两颗牙齿的半块颌骨,属于一位迄今发现的最早的青藏高原人。由中科院院士、青藏高原研究所所长陈发虎领衔的研究为这块颌骨主人验明了正身。5月2日,《自然》杂志在线发表了研究成果。

  这是继去年11月西藏尼阿底遗址考古成果发布后,我国科学家短期内再次刷新青藏高原人类活动历史纪录,从距今4万年一举推前至16万年前。由于该化石在遗传学上与阿尔泰山地区丹尼索瓦人亲缘关系最近,研究人员建议命名为夏河丹尼索瓦人,简称“夏河人”。

  洞穴寻踪:10年寻遍甘加盆地

  上世纪80年代,甘肃夏河当地僧人无意间发现一块带着两颗完整牙齿的化石,将其献给了当地寺庙的活佛。

  意识到这件化石可能是珍贵的古物,寺庙将化石悉心保存,后来辗转交到中科院寒区旱区环境与工程研究所原研究员董光荣手中。2010年前后,董光荣与陈发虎启动对化石的合作研究。

  整个研究中最艰难的部分,是找到化石的发现地。当年发现化石的僧人已无迹可寻,他只留下只言片语,称化石来自夏河的一个洞穴。

  研究人员以夏河为中心开展了近10年的考古调查,请教当地村民、僧人。在考察了甘加盆地20多个洞穴后,研究团队发现白石崖溶洞符合所有条件,确认为化石出土地,洞内还发现了旧石器文化遗存。

  2018年,在国家文物局和甘肃省各级文物部门的支持下,兰州大学环境考古团队联合甘肃省文物考古研究所对白石崖溶洞进行小面积考古发掘。丰富的石制品和动物骨骼遗存相继出土,显示曾有古人类在这里较长时间生活。

  验明正身:DNA已缺失,古蛋白显示证据

  通过对骨骼化石外在特征的研究,研究团队确定其为中更新世古老型智人的一种。为进一步确定其种属,研究团队曾试图进行古DNA提取和分析,遗憾的是,经过长时间高度降解,该化石未保存古DNA。

  此时,另一种分子学研究方法派上用场:古蛋白分析。

  兰州大学博士生夏欢参与实施了古蛋白分析,她说,蛋白质中的氨基酸序列蕴含了个体演化信息,尽管遗传信息不如DNA信息多。他们在化石中发现了丹尼索瓦人特有的变异蛋白质,为确定其为丹尼索瓦人提供了最主要的证据。

  另外,为减少对该珍贵化石的破坏,研究团队没有对化石进行直接测年。但化石被厚层碳酸盐结核包裹,研究团队邀请台湾大学沈川洲教授对碳酸盐结核包裹体进行铀系测年分析,三个测年结果均显示,化石年代为距今16万年前后。

  “说明该古人类在第四纪最为寒冷的倒数第二次冰期生活于青藏高原,这也意味着,甘加盆地在揭示青藏高原早期人类活动历史方面具有巨大潜力。”兰州大学西部环境教育部重点实验室副教授张东菊说。

  化石溯源:东亚人的祖先——丹尼索瓦人

  此次发现切中了两个国际研究热点问题:青藏高原史前人类活动和丹尼索瓦人。前者为研究的出发点,但后者纯属意外所得。

  国际上很多学者推测,东亚是丹尼索瓦人广泛分布的区域,但是一直没找到化石证据。“尽管2010年丹尼索瓦人被提出,但我们一开始并未向这方面想,结果是一个惊喜。”张东菊说。